LA NIÑA QUE LE PUSO NOMBRE A UN PLANETA

LA NIÑA QUE LE PUSO NOMBRE A UN PLANETA

Venetia Burney tenía 11 años cuando en 1930 sugirió el nombre de Plutón para ese misterioso planeta. Sin embargo, los libros de texto apenas la recuerdan.

Corría el año 1930 cuando se descubrió un nuevo planeta en los confines del sistema solar. El mismo año en el que el mítico Pluto entró a formar parte de la cuadrilla de personajes del dibujante Walt Disney. Y la combinación se hizo enseguida: el cuerpo celeste se llamaría Pluto, en español Plutón. Pocos saben que en el corazón de este proceso se encuentra una niña a la que no le gustaban los dibujos animados. Se llamaba Venetia Katherine Douglas Burney, vivía en Oxford y amaba la astronomía y la mitología clásica, a pesar de tener solo once años.

En la mañana del 14 de marzo de 1930, su abuelo le leyó en voz alta la noticia sobre el nuevo planeta publicada en el diario The Times. Y le preguntó a la niña qué nombre le pondría; ella, sin dudarlo, contestó “Pluto”. La pequeña se refería al personaje de la mitología romana, cuyo equivalente griego es Hades: el dios de las tinieblas capaz de volverse invisible, muy apropiado para ese mundo frío, oscuro y distante. Su abuelo, el profesor Falconer Madan, que había trabajado en la biblioteca más importante de la ciudad, se entusiasmó con la idea. Su amigo, el astrónomo Herbert Hall Turner, mandó un telegrama con la sugerencia a sus colegas del observatorio de Arizona, responsables del hallazgo, que tenían el derecho de escoger el nombre. Recibieron más de mil sugerencias. Los finalistas fueron tres: Cronos, Minerva y Plutón. El ingenio de Venetia fue recompensado con cinco libras esterlinas.

Durante años se quejó cuando leía que la elección había sido un homenaje al perro amarillo. De mayor fue profesora, sin abandonar nunca su pasión por la astronomía. Tuvo una vida tranquila y dejó este mundo con más de 90 años. En 2006, la Unión Astronómica Internacional decidió rebajar el estatus de Plutón -de solo 2390 kilómetros de diámetro- al de planeta enano. Cuando le pidieron su opinión declaró que a su edad la cuestión le resultaba indiferente, aunque en el fondo hubiese preferido que continuase siendo planeta, su Plutón.

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